Imaginez un film classique. Il se nomme « L’estime de soi : un nouvel espoir », et elle met en vedette James Dean et Marlon Brando. C’est le milieu du 20e siècle, l’après-guerre mondiale. Pan à travers les restes carbonisés de l’Europe. Le plan montre de braves héros américains qui rentrent chez eux, achetant des maisons de banlieue et faisant des tonnes et des tonnes de bébés.

Dans le film, nous voyons ceci : la prospérité d’après-guerre créée pour des temps grisants, de plus en plus de gens de tous les horizons ont commencé à acheter dans le rêve américain — la conviction qu’ils pouvaient être ce qu’ils voulaient être aussi longtemps qu’ils travaillaient dur et cultivaient les qualités des gens qui réussissent. Il y avait un sentiment répandu de solidarité sociale et d’optimisme du genre « on peut le faire ».

Ce n’est donc probablement pas une coïncidence si, à peu près à la même époque, les psychologues ont commencé à étudier ce qui faisait que certaines personnes avaient plus de succès que d’autres. Dans les années 1960, ils pensaient avoir trouvé le Saint Graal des constructions psychologiques. C’est le héros de ce film. C’est : l’estime de soi (1).

L’estime de soi était une mesure de la façon dont une personne se sentait envers elle-même. Si vous pensez être un mec ou un dur et que vous êtes confiant, vous pourrez atteindre vos objectifs. Alors, félicitations, votre estime de soi est élevée. Si vous pensez que votre vie est un accident de voiture métaphorique et sans fin et que quelqu’un devrait en fumer du bon pour vous aimer, eh bien, désolé de le dire, vous avez probablement une faible estime de vous-même.

À l’époque, tout ce que les psychologues avaient mesuré semblait lié à une estime de soi élevée — bonnes notes, travail rémunéré, revenus élevés, santé mentale, etc. — alors que tout ce qui était mauvais semblait être lié à une faible estime de soi — crime, grossesse chez les adolescentes, délinquance, comportement violent, etc. Les PDG, les athlètes professionnels, les célébrités, les politiciens et presque tous les autres groupes très performants analysés ont tous en commun une haute estime de soi.

La conclusion semblait alors évidente : si nous pouvions simplement donner à chacun une haute estime de soi, nous pourrions tous être des PDG et des athlètes professionnels et nous vivrions tous heureux à jamais. Tout le monde a célébré et organisé des cocktails sophistiqués pour eux-mêmes. Le rideau est tombé et le film était terminé.

Ou l’était-ce vraiment ?

Eh bien, si vous êtes un lecteur assidu de ce site, il y a probablement deux choses qui ne vont pas dans le sens des premières conclusions concernant l’estime de soi :

Ce n’est pas parce que les personnes qui réussissent ont une haute estime de soi que cela signifie qu’elles ont du succès ; après tout, le succès aurait pu leur donner une haute estime de soi.

Chaque fois que les gens croient : « Je viens de trouver la seule chose qui explique tout ce qui est bien dans le monde ! », ces choses ont tendance à être vraiment, vraiment baisées.

Malheureusement, les psychologues, les politiciens et les éducateurs des années 1960 n’avaient pas encore lu mes écrits (sarcasme). Ils ont donc commis les deux erreurs. Ils ont supposé que l’estime de soi était la cause du succès plutôt que l’inverse, et ils ont aussi naïvement pensé que donner à chacun plus d’estime de soi rendrait la vie plus facile. Les psychologues étaient tellement optimistes qu’ils considéraient la haute estime de soi comme un « vaccin social », un moyen de mettre fin à la pauvreté, au crime et à la violence dans le monde entier.

Un énorme mouvement d’estime de soi est apparu à la fin des années 60 et au début des années 70. Cela concordait parfaitement avec la sensibilité amoureuse libre des hippies : « Faites en sorte que tout le monde se sente bien, mec ! Les enseignants, les administrateurs et les politiciens ont commencé à mettre en œuvre des programmes visant à renforcer l’estime de soi chez les jeunes du pays. Des trophées de participation ont été distribués, les notes ont été gonflées et protéger les sentiments de chacun était la nouvelle norme. L’estime de soi, bébé ! »

Mais avancez quelques décennies et voici la suite de ce film, appelons cela « l’estime de soi II : La meilleure méthodologie de données contre-attaque ! »

Zoom in. Apparaît un vieil homme grincheux dans un bureau plein de livres. Nick Nolte (après la toxicomanie, le budget était petit, cette fois-ci, ils n’ont pu trouver d’autre personne). Il joue le chercheur astucieux Roy Baumeister, spécialiste de l’estime de soi, et il fait beaucoup de maths, et c’est très ennuyeux. Ses cheveux sont décoiffés. Il se lève, mord des feuilles de papier et les jette au mur en criant : « Cela ne donne aucun sens ! »

Au cours des 45 prochaines minutes de mauvais jeu d’acteurs et de récits échafaudés, nous découvrons que lorsque vous utilisez de meilleures méthodes statistiques, vous découvrez qu’il existe en réalité très peu de corrélation entre l’estime de soi et le succès, l’éthique du travail, la non-violence et toutes ces autres bonnes choses. En fait, lorsque vous utilisez des données d’estime de soi par le biais de cette lorgnette, vous trouvez quelque chose d’un peu étrange : certaines personnes qui ont une grande estime de soi n’ont pas été aussi performantes ni bien intégrées. En fait, certains d’entre eux étaient des abrutis totaux.

Nolte se lève et s’exclame « Eureka! ». Changement de plan sur lui lors de conférences psychologiques montrant ses nouvelles découvertes. Les gens ne sont pas sans entrave. Coupe de plan sur lui lançant une chaise par une fenêtre et criant : « Pourquoi les gens ne m’écoutent-ils pas ! » Coupe de plan à lui dans une salle de conférence en criant à un groupe de cadres :

« Savez-vous quelle population a une des plus hautes estimes de soi sur la planète ?!? Les criminels violents ! Les criminels violents se sentent très bien dans leur peau, putain de merde ! (2) »

Les cadres se regardent, sceptiques. Le grand chef d’entreprise pervers plie les doigts dans ses cheveux en face de son front — c’est un très mauvais acteur — et dit : « Dis-moi simplement la vérité, non de Dieu. »

Nolte explose : « VOUS VOULEZ LA VÉRITÉ ? VOUS NE POUVEZ PAS GÉRER LA VÉRITÉ !!! … À propos de l’estime de soi ! »

Fondu au noir… coupe et fin de scène.

En fin de compte, les recherches sur l’estime de soi ne sont étroitement liées qu’à une seule chose : combien gens se sentent bien, en général (3).

C’est assez accablant. Pensez-y : nous avons inventé une métrique qui mesure ce que les gens ressentent pour eux-mêmes et après des décennies de recherche, la seule chose qu’il semble pouvoir prédire de manière fiable, c’est ce que les gens ressentent en général.

La plupart des gens ont vu « L’estime de soi : un nouvel espoir » et ont appris les avantages supposés de l’estime de soi. « L’estime de soi II : La meilleure méthodologie de données contre-attaque », ça fait un flop et peu de gens ont découvert qu’il n’y avait pas beaucoup de données concernant les avantages supposés. (Tout va bien, la suite est passée directement au DVD.)

Ce que moins de gens savent, c’est qu’un troisième film sur l’estime de soi est en préparation. L’estime de soi III : il s’avère que l’estime de soi est une variable complexe et aux multiples facettes et peut être une bonne ou une mauvaise chose en fonction de ce qui est mesuré.

Il sera probablement vendu à Netflix, uniquement parce que Netflix achète n’importe quoi.

Le nouveau film expliquera dans quels contextes l’estime de soi est une mesure utile à appliquer et dans quels contextes il est inutile ou même malsain d’utiliser. Voici un bref résumé de ce qui va se passer :

Formes saines et toxiques de l’estime de soi

Les chercheurs ont découvert que, au lieu de l’estime de soi existant à grande échelle, il existe en réalité différents types d’estime de soi (4). Nous pouvons les répartir en deux grandes catégories, l’estime de soi saine et toxique :

Une saine estime de soi est basée sur ce que nous pensons des choses que nous pouvons contrôler dans nos vies. Par exemple, vous ne pouvez pas contrôler directement le montant de vos gains pour le moment, mais vous pouvez contrôler votre travail et les compétences sur lesquelles vous vous concentrez pour améliorer vos chances de gagner plus. Ainsi, au lieu de vous battre au sang pour ne pas gagner beaucoup d’argent, vous êtes fier de votre éthique de travail et de votre capacité à apprendre de nouvelles choses et vous vous sentez à l’aise. Cela vous fait sentir comme une personne compétente qui finira par gagner plus d’argent.

Une estime de soi toxique provient de facteurs externes et incontrôlables dans votre vie. Cela rend votre estime de soi beaucoup plus fragile. La moindre indication que vous ne respectez pas certaines métriques externes peut détruire toute la façade. Par exemple, si vous vous basez sur le fait que tout le monde vous aime ou non, eh bien, tant que vous pensez que tout le monde vous aime, vous vous sentirez bien. Mais cela vous transforme également en un petit crétin trop sensible, où chaque conversation gênante ou apparence irritée vous met en question non seulement votre estime de soi, mais également la valeur de la vie elle-même.

Des formes toxiques d’estime de soi apparaissent lorsque nous recherchons l’estime de soi pour elle-même, comme une fin en soi, plutôt que comme une simple conséquence d’être un être humain compétent et bien adapté. Lorsque nous faisons cela, nous finissons par dépenser tout notre temps et notre énergie à essayer de nous sentir bien à propos de quelque chose au lieu de devenir vraiment bon à quelque chose.

L’estime de soi toxique échoue parce que les échecs, les défis épineux et le simple fait que le monde nous reproche quelque chose de temps en temps sont tous inévitables dans la vie. Ils sont également ce qui nous pousse à grandir en tant qu’êtres humains. Mais lorsque nous croyons que nous méritons de nous sentir bien tout le temps, tout ce qui nous arrive à nous faire sentir mal n’est pas seulement un problème à régler, il s’agit d’une attaque personnelle contre nous.

Plutôt que de mûrir et de relever les défis de la vie, nous restons coincés dans une vision du monde immature où nous nous demandons pourquoi l’univers conspire contre nous au lieu de simplement résoudre les problèmes normaux de la vie.

Dans mon livre, L’Art subtil de s’en foutre : un guide à contre-courant pour être soi-même, je raconte l’histoire d’un gars que je connaissais, « Jimmy ». Il était un « entrepreneur » sérieux, un aspirant, qui a dupé les gens qui lui donnaient de l’argent pour ses stratagèmes. Il ne cessait de parler de toutes les personnes célèbres et importantes qu’il était censé connaître. Il demandait à sa famille et à ses amis d’investir dans une nouvelle idée d’entreprise et il n’avait plus qu’à disparaître avec leur argent et à ne plus jamais leur parler. Il a utilisé au maximum ses cartes de crédit dans des restaurants chics pour pouvoir impressionner un « client », une date ou n’importe qui.

Maintenant, de l’extérieur, vous pourriez penser que Jimmy n’était qu’un poseur peu sûr qui, au fond de lui-même, se détestait et cherchait à tout prix à prouver à tout le monde qu’il était l’empereur sans vêtements.

Mais au contraire, Jimmy croyait réellement ses propres conneries. Il pensait vraiment qu’il était un visionnaire incroyable qui dirigerait son coin du monde. Il ne doutait pas de ses capacités. Quand les gens l’appelaient pour se plaindre de son comportement, il les traitait, sans même cligner des yeux, comme étant jaloux ou stupide.

Ce n’était pas une dissimulation. Jimmy avait une haute estime de soi. L’estime de soi de Jimmy était juste toxique : elle découlait d’un sentiment illusoire de droit. Il croyait qu’il méritait de se sentir bien dans sa peau, quoi qu’il arrive.

Comme beaucoup d’entre nous, Jimmy a grandi dans une culture qui lui a appris que l’une des choses les plus importantes de la vie est de se sentir bien dans sa peau. On nous a dit que nous étions spéciaux pour aucune autre raison que notre le fait d’être né dans ce monde, et si vous vous sentez mal à propos de vous-même pour une raison quelconque, quelque chose doit être terriblement erroné chez vous.

Mais essayer de se sentir bien tout le temps — comme je l’ai dit encore et encore — ne conduit pas à une estime de soi authentique et saine. Cela conduit à quelque chose de beaucoup plus sombre : un monde plein de Jimmy.

L’estime de soi de Jimmy n’était pas vraiment basée sur ce que tout le monde pensait de lui (il était plutôt dédaigneux de tout le monde, en fait), mais sur une autre façade d’une externalité incontrôlable. L’estime de soi de Jimmy était entièrement due à la façon dont il pensait se mesurer à un idéal culturel d’entrepreneur badaud moderne qui encaissait des chèques pour gagner sa vie et menait un style de vie somptueux. Vous savez, comme le gars de WeWork.

L’estime de soi toxique est facile à repérer, car, de l’extérieur, on peut constater un énorme décalage entre la façon dont la personne se voit et celle que le monde voit. C’est le type qui pense être un habitué de Don Juan avec les dames alors qu’en réalité, c’est le plus grand chaos que vous ayez jamais rencontré. Ou votre ami qui domine chaque conversation parce qu’il pense être le plus intelligent du groupe alors qu’il est en réalité le plus fort en gueule. Ou votre collègue qui est incompétent dans son travail, mais dont le mérite repose sur le travail des autres.

Toutes ces personnes ont une haute estime de soi. Mais ils ont une haute estime de soi toxique. Ils se sentent bien dans leur peau et pourtant, ce sentiment est incroyablement fragile. C’est une bête qui doit être nourrie régulièrement. Et quand (ou si) la réalité éclate, ils sont forcés de se rendre compte qu’ils n’ont vraiment aucune substance de qualité à se sentir bien, cela les détruit.

Comment créer une estime de soi saine, durable et élevée

L’estime de soi n’est en réalité que notre propre indicateur de la façon dont nous pensons nous débrouiller dans notre propre petit monde. C’est notre mesure subjective de ce que nous pensons que nous valons par rapport à tous les autres.

Notez qu’il s’agit d’une métrique complètement interne de l’auto-évaluation. C’est juste notre évaluation inventée pour nous-mêmes. Il n’y a pas d’évaluation objective pour nous, vous ne pouvez mesurer objectivement la valeur de qui que ce soit. Tout est construit. Nous avons tous choisi des paramètres permettant de déterminer ce que nous ressentons vis-à-vis de nous-mêmes. Certains d’entre eux sont bons et utiles (comme, par exemple, notre honnêteté ou notre compassion) et certains d’entre eux sont un peu nuls (comme le fait que nos chaussures sont jolies).

Cela ne veut pas dire que vous ne devriez pas vous sentir bien avec vos chaussures. Cela signifie simplement que vous devez donner la priorité aux bonnes et saines sources d’estime de soi (honnêteté, compassion) par rapport aux sources toxiques d’estime de soi (chaussures pour épater). Cela signifie que lorsque vous vous sentez bien avec vos chaussures, vous connaissez le jeu auquel votre esprit joue et vous ne le prenez pas trop au sérieux.

La question qui se pose est donc la suivante : comment adoptez-vous une estime de soi saine ? Comment adoptez-vous des mesures saines permettant de vous mesurer ? La réponse courte est de vivre hors de ces métriques. Vous devez changer votre comportement.

C’est évident que c’est plus facile à dire qu’à faire ; voici donc quelques conseils :

1. Acceptez votre estime de soi bas ou toxique pour le moment (si vous l’avez)

Nous avons tendance à être pris au piège de tous les sentiments qui entourent notre faible estime de soi, comme le désespoir, la tristesse, l’impuissance, etc. Mais les sentiments, par définition, sont temporaires. Et en acceptant le fait que nous nous sentions merdiques pour quelque raison que ce soit, cela a pour effet paradoxal de détourner l’attention de ce sentiment fugace plutôt que de l’amplifier. Cela nous donne l’espace libre pour travailler sur une solution.

Si vous avez du mal à rencontrer des gens et à vous faire de nouveaux amis, acceptez-le pour le moment. N’essayez pas de le dissimuler. N’essayez pas de surcompenser et d’être M. ou Mme Cool pour tous les gens que vous rencontrez. Ne faites pas semblant et attendez jusqu’à ce que vous le soyez. Sinon c’est toxique. Acceptez simplement le fait que vous n’êtes pas la personne la plus sociale et que vous devez vous améliorer.

Cela met l’accent sur les compétences nécessaires pour rencontrer des gens et se faire de nouveaux amis, et non sur la façon dont vous vous sentez merdique.

2. La pratique de l’autocompassion

Les personnes ayant une faible estime de soi ont tendance à être très difficiles envers elles-mêmes. Ils prennent tout ce qui se passe — bon ou mauvais — très personnellement.

« Mec, c’était vraiment bête de dire ça. Je suis un crétin si maladroit. »

« J’ai vraiment tout gâché cette fois. Pourquoi suis-je si foutu ? »

« Un autre pot de crème glacée dans l’estomac. J’ai la maîtrise d’un bambin ! »

Question : quand vos meilleurs amis merdent, les traitez-vous comme un sac de crottes de chien comme ça ?

Bien sûr que non. Vous les consolez et leur indiquez toutes les raisons pour lesquelles il est bon de faire des bêtises parfois, que tout le monde le fait, qu’il n’est pas un humain horrible pour avoir commis une erreur, mais qu’il est juste… humain.

Alors, pourquoi ne pas essayer cela avec vous-même ?

La prochaine fois que vous vous retrouvez dans une spirale descendante d’autodestruction, arrêtez-vous une seconde. Prenez du recul par rapport à vous-même et essayez de voir votre situation du point de vue de votre meilleur ami à vos côtés. Demandez-vous si c’est si grave et réalisez qu’il y a des choses que vous ne pouvez tout simplement pas contrôler.

Et si votre prochaine réaction est de vous reprocher de vous flageller tellement, passez un peu plus de temps là-dessus et lisez autocompassion de Kristen Neff.

3. Soyez confortable avec ce qui vous manque

La marque de la véritable estime de soi n’est pas l’impression que vous ne manquez de rien : c’est à l’aise avec ce qui vous manque.

Quelqu’un qui a une bonne estime de soi en bonne santé ne croit pas réellement qu’il soit génial à tout point, ni même « le meilleur » en quoi que ce soit. C’est probablement l’estime de soi toxique. Les personnes qui ont une bonne estime de soi sont tout simplement à l’aise avec le fait qu’elles ne sont pas géniales en tout.

Une personne ayant une faible estime de soi aura une interaction délicate et l’intégrera comme un exemple supplémentaire de la façon dont elle ne peut se faire des amis. Une personne ayant une haute estime de soi toxique blâmera l’autre personne en décidant qu’elle est une cinglée maladroite. Pendant ce temps, une personne ayant une bonne estime de soi saura la vivre, réalisant que leurs interactions avec les autres ne seront pas toujours faciles, qu’elles ne peuvent contrôler ce que les autres pensent d’elles et qu’elles ne seront pas amies avec tout le monde qu’ils rencontrent.

Une personne se concentre sur ce qui lui manque, une autre sur ce que tout le monde manque, l’autre l’accepte et continue.

Et c’est vraiment tout ce qu’est l’estime de soi, c’est de s’accepter pour ce que vous êtes avec tous vos défauts, vos bizarreries et vos conneries.

Et c’est comme ça que le troisième film se terminerait, bouclant la trilogie. Il n’est pas question de se sentir bien dans sa peau, comme James Dean ou Marlon Brando. Et il ne s’agit pas de se lancer dans une crise de drogué comme Nick Nolte au milieu des années 90.

Il s’agit du mariage des deux. Comprendre quand on se sent bien avec soi-même est sain et quand se sentir bien avec soi-même est nuisible ou destructeur. Et avec ce message, les crédits finaux roulent. Les acteurs de nos héros se donnent la main et commencent à chanter une chanson de joie et d’amour. Et les Oompa Loompas de Willy Wonka font une apparition… juste pour la cause.

Fin.

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- Mark Manson

Référence :

1. Nathaniel Branden, à l’origine du concept d’estime de soi, le voyait à l’origine comme quelque chose de plus profond que le regard sur soi. Il a envisagé cela comme une relation avec soi-même : comment vous vous traitez, comment vous vous respectez, etc. Malheureusement, ces choses sont difficiles à mesurer. Les psychologues ont simplement commencé à mesurer ce que les gens ressentaient pour eux-mêmes et à les suivre. Cela a bouleversé Branden toute sa vie. Des décennies plus tard, son classique, Les six piliers de l’estime de soi, continue d’être un excellent livre complet pour apprendre à bien se traiter soi-même.

2. Notez que je suis à peu près sûr que Roy Baumeister n’a fait aucune de ces choses. Ils ont été insérés pour un effet dramatique. Comme la plupart des suites, Self-Esteem II était mal écrit.

3. Baumeister, R. F., Campbell, J. D., Krueger, J. I., et Vohs, K. D. (2003). Une haute estime de soi entraîne-t-elle de meilleures performances, du succès interpersonnel, du bonheur ou des modes de vie plus sains ? Science psychologique dans l’intérêt public, 4 (1), 1–44.

4. Ito, M., Kawasaki, N. et Kodama, M. (2011). Trois types d’estime de soi : ses différences caractéristiques de contingence et le contentement de sources d’estime de soi. Shinrigaku Kenkyu : Journal japonais de psychologie, 81 (6), 560–568.

Mark Manson

Auteur américain, blogueur

Auteur américain, un blogueur et un entrepreneur américain. Il est l'auteur du site Web MarkManson.net et de deux livres, L'art subtil de s’en foutre : Un guide à contre-courant pour être soi-même et Comment séduire aisément une femme tout en restant soi-même. Il est également le PDG et fondateur d'Infinity Squared Media LLC.