Comment le corps garde le score: une entrevue avec le Dr Bessel van der Kolk

Bessel van der Kolk, M.D., clinicien, chercheur, enseignant et orateur inspirant, participe activement à l’étude du syndrome de stress post-traumatique depuis les années 1970. Publié dans les domaines des problèmes dissociatifs, de la personnalité limite et de l'automutilation, du développement cognitif chez les enfants et les adultes traumatisés, et de la psychobiologie du traumatisme, il est également président de la Société internationale pour les études sur le stress traumatique, professeur de psychiatrie à la Boston University Medical School et directeur médical du Trauma Center du Justice Resource Institute à Brookline, Massachusetts.

Dans son livre, «le corps n'oublie rien», il révèle comment le traumatisme réorganise le câblage du cerveau, y compris les zones consacrées au plaisir, à l’engagement, au contrôle et à la confiance. Dans le but d’appliquer ses découvertes de manière à améliorer la vie des gens, il montre comment ces domaines peuvent être réactivés grâce à la concentration et à la compassion, associées à un peu d’aide technologique.

BW : Comment définissez-vous le traumatisme ?

Bessel van der Kolk : Le trauma est une expérience qui laisse fondamentalement les gens dans un état d’impuissance et de terreur. Le traumatisme commence par le sentiment « Oh mon dieu, ma vie est finie ». L’esprit et le cerveau deviennent submergés, ce qui modifie la façon dont vous percevez le danger et ce que vous considérez comme pertinent et non pertinent pour votre survie.

BW : Qu’est-ce qui cause un traumatisme ?

BvdK : Expériences horribles. Être battu, être humilié devant d’autres personnes, être victime d’intimidation, être agressé. C’est essentiellement une situation caractérisée par l’incapacité de prendre les mesures nécessaires pour se protéger. Traumatisme, c’est être dans un état où vous sentez que rien de ce que vous faites ne peut arrêter ce qui vous arrive.

BW : Ne sommes-nous pas tous traumatisés ?

BvdK : De mauvaises choses nous arrivent à tous, mais heureusement, avec le temps, vous pourrez reprendre votre vie et développer de nouveaux intérêts. Le SSPT est un problème différent, car vous commencez à faire des choses irrationnelles ou à vous comporter de manière à ne pas vivre pleinement dans le présent. Cela fait réagir les autres par : « Comment pouvez-vous devenir si contrarié, ou si en colère, ou si vous craignez un problème si mineur ? » La raison en est que votre cerveau a changé et vous amène à interpréter des choses mineures comme une menace pour votre vie, votre existence.

Une des parties les plus difficiles pour une personne traumatisée est que vos comportements ennuient ou effraient les gens autour de vous et vous font sentir honteux de vous-même. Les victimes de traumatismes ont besoin d’aide pour réguler ces réactions. Crier aux gens de cesser de se sentir ainsi, ou essayer de les dissuader de le faire ne fonctionne pas.

BW : Scientifiquement, que se passe-t-il dans le cerveau ?

BvdK : Beaucoup de choses différentes. Lorsque quelque chose de dangereux dans la vie vous arrive, vous sécrétez des hormones du stress qui sont censées vous mobiliser pour combattre. Si on vous empêche de rétablir votre sécurité et votre contrôle, ces hormones du stress peuvent commencer à agir contre vous et à perturber le fonctionnement de votre esprit, au lieu d’activer vos muscles.

Essentiellement, nos hormones du stress sont destinées à nous aider à nous déplacer ou à nous défendre et à nous sortir de la situation. S’ils continuent à être sécrétés, ils vous maintiendront dans un état d’hyperexcitation ou vous mettront dans un état d’effondrement, impuissant. Lorsque cela se produit avec le temps, le système de filtrage du cerveau est modifié de sorte que vous devenez hypersensible à certains sons. Vous avez de la difficulté à filtrer les informations non pertinentes. Peu à peu, vous commencez à vous sentir menacé partout. Au lieu d’être concentré sur ce qui se passe actuellement, votre esprit reste en alerte face aux menaces, tandis que vous vous sentez fondamentalement impuissant à faire quoi que ce soit à ce sujet.

L’amygdale (le « détecteur de fumée » du cerveau) a tendance à tirer en continu, en vous disant « Vous êtes en danger », et votre cingulaire antérieur, qui est supposé filtrer les informations non pertinentes, ne fonctionne pas très bien, alors que les autres personnes voient simplement le tout comme désagréable ou irritant, ils sont perçus comme une menace pour votre existence même.

Le cortex préfrontal médial (la tour de guet de votre esprit, conçu pour vous aider à surveiller calmement ce qui se passe et à vous donner le sentiment de « je sais ce que je fais ») a également tendance à se désactiver, de sorte que vous restez piégé dans vos réactions sans avoir beaucoup de contrôle sur eux.

BW : Pouvons-nous donc supposer que le traitement de l’information est à l’origine du problème ?

BvdK : Oui, je pense qu’on peut dire ça.

BW : Comment le traumatisme affecte-t-il la mémoire et comment affecte-t-il le processus d’apprentissage ?

BvdK : Parce que les gens se concentrent sur la menace, il peut devenir très difficile d’acquérir de nouvelles informations. En effet, votre cerveau n’est pas très disponible pour apprendre de nouvelles choses. En fait, il se peut que les nouvelles informations ne signifient pas grand-chose pour la personne traumatisée. Si ce n’est pas une menace, ce n’est pas significatif. Le monde semble donc fade et dénué de sens, même si toutes sortes de belles choses peuvent se produire. Les personnes traumatisées ont tendance à réitérer les mêmes sentiments et les mêmes pensées encore et encore. C’est pourquoi une partie aussi importante du traitement consiste à calmer le cerveau suffisamment pour qu’il puisse se concentrer, afin que de nouvelles informations puissent entrer, vous permettant ainsi de vivre de nouvelles expériences qui ont une signification pour vous.

BW : Le monde occidental a tendance à séparer l’esprit et le corps. Pouvons-nous briser cette préconception d’un point de vue scientifique ?

BvdK : Le principal problème des traumatismes est que les personnes ne se sentent pas en sécurité dans leur corps. Votre corps continue de réagir comme si vous étiez toujours en danger, maintenant. La mesure dans laquelle votre corps continue à réagir de cette façon définit la profondeur de votre traumatisme. Ainsi, le traumatisme se traduit par des sensations de chagrin d’amour, de déchirement, d’être irritable, d’être sur le bord ou tout simplement d’être engourdi.

Donc, le traumatisme est vraiment un état corporel de se sentir profondément mal à l’aise, hypernerveux, ou ne rien ressentir du tout. Il existe de nombreuses façons de traiter les traumatismes avec des interventions basées sur le corps. Par exemple, nous venons de terminer une étude sur le yoga pour le SSPT, où nous avons constaté que cela fonctionnait plus efficacement que n’importe quel médicament. Cela ne signifie pas que le yoga guérit le SSPT, mais il aide les gens à habiter leur corps et à se sentir à nouveau maîtres de leur propre navire.

Il enseigne également aux gens que vous pouvez réellement faire des choses pour changer ces horribles intériorisations de la panique, des sentiments d’impuissance. Et je ne dirai pas que le yoga est la fin ou le tout — personne n’a jamais étudié si le tai-chi ou la danse du tango feraient la même chose. Je soupçonne que si les gens étudiaient ces choses, il y aurait des résultats intéressants et productifs.

BW : Comment « le corps conserve-t-il le score » ?

BvdK : Le corps conserve le score de toutes les manières possibles. En termes de sensations de terreur, d’effondrement et d’agitation, le corps conserve le score en modifiant les fonctions immunitaires — une fois traumatisé, vous êtes plus sujet aux maladies. Le trauma accélère le processus de vieillissement. Cela vous rend vulnérable à toute une gamme de maladies physiques et laisse les gens mal à l’aise, avec une perte de plaisir et le sentiment d’être pleinement en vie.

BW : Comment se fait-il que dans la même situation ou le même contexte, certaines personnes soient traumatisées et d’autres non ?

BvdK : C’est une question souvent posée. Mais dans ma pratique, je ne vois pas beaucoup de pertinence à cela. Je vois rarement un patient là où je pense : « Si cela m’était arrivé, j’aurais été très bien. » Je suis donc un peu sceptique quand les gens parlent de résilience.

Il peut parfois sembler que les personnes ne sont pas traumatisées par le fait que la plupart des victimes ont des modes de survie adaptatifs, où elles peuvent travailler ou être créatives, mais dans leur vie personnelle, elles peuvent ne pas être en mesure de tolérer l’intimité ou les conflits. La dissociation est au départ une manière saine de s’adapter, ce qui vous permet de continuer votre vie en évitant l’impact du traumatisme. Les gens autour d’eux peuvent penser que cette personne est résiliente parce qu’elle a beaucoup de succès sur le plan académique, disons. Mais ensuite, ils rentrent chez eux, se déchirent les cheveux et se grattent la peau au sang. Avant de déclarer quelqu’un de résilient, j’aimerais apprendre à bien le connaître.

BW : Sur la base de ces résultats, comment pouvons-nous améliorer notre approche et nos politiques en matière d’éducation ?

BvdK : Je suis content que vous ayez posé cette question. Je pense qu’une chose très importante que nous pouvons enseigner dans notre culture est qu’il y a certaines façons de nous réguler. Un élément fondamental est la respiration. Nous pouvons commencer simplement en apprenant à respirer profondément et lentement, ce qui modifie la variabilité de votre fréquence cardiaque. Lorsque vous améliorerez la variabilité de votre fréquence cardiaque, vous vous sentirez plus responsable de vous-même.

Dans les systèmes scolaires, au lieu de punir, au lieu de bouger les doigts, nous pouvons commencer à enseigner aux enfants des lieux sûrs, des temps morts, une journée bien organisée, des moyens de les aider à se sentir en sécurité. Les gens peuvent apprendre à activer leurs fonctions d’autorégulation — cela devrait être un élément de base de tous les programmes scolaires, de la maternelle aux études supérieures. Intercalez la journée avec une activité physique vigoureuse dans laquelle vous vous sentez compétent et intelligent. Si un enfant pique une colère, au lieu de lui crier dessus et de l’effrayer, on peut aller dans une pièce douce avec des oreillers, il suffit de s’allonger un moment, de sentir la douceur des oreillers et d’écouter de la musique apaisante.

Je pense que l’imagination est également un outil très précieux pour faire face aux traumatismes. Une de mes façons préférées d’encourager cela est avec le théâtre, en aidant les patients à incarner un rôle différent. Si vous êtes toujours une personne effondrée, jouer avec quelqu’un comme Julius Caesar nous aiderait. Pour ressentir ce que c’est que d’être quelqu’un d’autre que votre moi actuel. Faites l’expérience de ce que c’est que de vous sentir physiquement et viscéralement différent de ce à quoi vous êtes habitué. Ou, pour les enfants qui sont des intimidateurs, être dans une pièce de théâtre et ressentir ce que c’est de se faire mal, voyez ce que c’est de recevoir. Agir dans une situation imaginaire peut être très puissant, leur permettant de voir une solution radicalement différente et d’incarner différentes options.

BW : Que pouvons-nous faire d’autre ?

BvdK : Laissez-les parler. Le traumatisme est réel et l’un des aspects les plus difficiles du traumatisme est qu’il est souvent secret. Après le 11 septembre à New York, il y a eu très peu de stress post-traumatique, car les gens pouvaient en parler, le partager et être actifs les uns pour les autres. Si vous avez un traumatisme secret, comme la violence domestique ou la maltraitance d’enfants, vous ne pouvez pas toujours en parler, et vous gardez ces secrets à l’intérieur. Il est important de pouvoir dire ce qui s’est passé et de vous permettre, ainsi qu’à votre entourage, de savoir ce qui se passe.

La plupart des personnes traumatisées ont tendance à se sentir mal à propos de cela, elles se blâment elles-mêmes : « Si j’avais porté des vêtements différents, je n’aurais pas été violée », « Si je n’avais pas été là-bas, je n’aurais pas été agressé. » Le traumatisme est très associé à un sentiment de honte et de haine de soi pour s’être mis dans une situation de vulnérabilité.

S’ouvrir et gérer sa honte, et se pardonner de ne pas toujours avoir le contrôle, devient très important. La prise de conscience active le cortex préfrontal, ce qui fait partie de la façon dont nous calmons consciemment les régions de survie du cerveau. Mais cela ne devient vraiment utile que lorsque nous combinons la pleine conscience avec la compassion de soi.

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Cet article a été publié à l'origine dans Brain World Magazine.