Nous nous souvenons tous de la première fois que nous sommes tombés amoureux. Peu importe à quel point vous pensiez être fort, indépendant ou libre, vous êtes devenu impuissant face à des sentiments qui semblaient, pour d’autres, sembler obsessionnels et irrationnels.

Lorsque vous êtes dans cet état, tout vous rappelle celui ou celle que vous aimez. Ils deviennent le centre de votre monde. Des amis disent que votre visage s’éclaire lorsque vous en parlez. Vous ne pouvez pas dormir, vous ne pouvez pas manger. La pensée d’être sans eux donne l’impression de perdre une partie de vous-même.

Il y a des raisons biologiques qui expliquent pourquoi l’expérience d’être amoureux est parfois si accablante. Ces émotions servent un but évolutif. En particulier, ils permettent à deux personnes de créer des liens de manière à augmenter leurs chances de procréer et à maintenir un environnement dans lequel la progéniture qui en résulte survit.

Les neurobiologistes savent que l’amour se déroule généralement en trois phases : convoitise, attirance et attachement. Dans la première phase, la luxure, les hormones sexuelles créent une excitation physiologique ; dans la seconde phase, la dopamine, une attraction crée des sentiments intenses associés à l’objet de son désir (basculant souvent vers quelque chose qui ressemble à de la dépendance réelle) ; et dans la troisième phase, l’attachement, présent dans les couples établis, l’ocytocine et la vasopressine (les « hormones du câlin ») facilitent la liaison à long terme nécessaire pour élever des enfants sur une période de plusieurs années ou décennies.

L’amour romantique est un état d’esprit intangible. Mais nous en arrivons à mieux le comprendre grâce à des techniques telles que l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle. Cette dernière, comme on le sait, mesure l’activité cérébrale en examinant les modifications du débit sanguin et de l’oxygénation. Ces études ont généralement impliqué des chercheurs montrant aux participants de l’étude des images de leurs amants, puis contrastant l’activité cérébrale observée avec l’activité observée lorsque des images d’amis de même sexe et du même âge sont montrées aux sujets de l’étude.

Une de ces premières études sur le terrain a révélé un réseau distinct de régions cérébrales associées au fait d’être, comme le décrivent les chercheurs, « véritablement, profondément et follement amoureux ». Ces régions comprenaient l’insula et le cortex cingulaire antérieur, associés, respectivement, avec des sentiments de désir et de bonheur. D’autres régions incluent celles liées à l’excitation sexuelle, telles que l’hypothalamus et l’amygdale.

On a pensé que la tendance à négliger les fautes d’un partenaire, un effet secondaire commun de l’amour, était le résultat d’une diminution de l’activation dans les régions cérébrales frontales, ce qui nous incite par ailleurs à faire preuve de prudence. Une autre étude a fourni des preuves préliminaires que l’activation dans les régions cérébrales associée à la satisfaction de la relation prédisait si un couple serait encore ensemble plusieurs années plus tard.

Comme pour tout type d’étude d’imagerie cérébrale, il existe des sceptiques. Le fait de regarder des images de votre bien-aimé pendant que vous êtes placé dans un scanneur IRM simule-t-il de manière similaire l’affection ressentie au quotidien ? Plus de recherche doit être faite. Mais même les informations dont nous disposons sont suffisantes pour aider les gens à améliorer leurs chances de trouver l’amour et le succès de leurs relations.

Une étude récente suggère que l’amour se présente souvent comme une extension du désir sexuel. (En termes sexologiques, le désir désigne le fait de vouloir s’engager sexuellement avec quelqu’un à court terme, par opposition à un engagement émotionnel à long terme, comme en amour.) Mais cela ne signifie pas que l’amour et le sexe ne font qu’un — même si, comme indiqué ci-dessus, les recherches montrent un chevauchement entre l’amour et la luxure.

Deux personnes peuvent avoir des rapports sexuels sauvages et passionnés sans partager de sentiments profonds (ni même s’aimer). De même, un couple peut être éperdument amoureux, mais pas sexuellement compatible. Mais les relations sexuelles sont sans doute meilleures lorsque des sentiments sont en jeu (à moins, bien sûr, que quelqu’un craigne l’intimité). Et pendant que je travaillais dans le domaine de la recherche sur le sexe, j’ai vu une myriade de cas dans lesquels des problèmes étaient apparus lorsque l’un de ces ingrédients manquait. Les personnes mariées depuis des décennies et qui s’aimaient souvent encore, par exemple, mettaient fin brusquement à leur mariage parce que leurs besoins sexuels n’étaient pas satisfaits.

Les mythes abondent. Dans certains cas, le sexe et l’amour seraient confondus dans l’esprit d’une personne au point qu’elle croyait que son désir d’avoir une personne autre que son conjoint signifiait qu’elle n’était pas avec la bonne personne. D’autres croyaient qu’avoir des relations sexuelles avec quelqu’un causerait à cette personne de tomber amoureuse de lui.

Les preuves disponibles suggèrent que les humains ne sont probablement pas monogames par nature. Mais avant que quiconque ne soit contrarié par cela, laissez-moi préciser. En tant que monogame, je ne dis pas que la monogamie est impossible ou fausse, ou que tricher est justifié. Mais notre nature fondamentale aide à expliquer pourquoi, même dans des relations heureuses et affectueuses, il n’est pas rare, si nous sommes honnêtes avec nous-mêmes, de ressentir une certaine forme de désir pour ceux qui ne sont pas nos partenaires engagés.

Cela me choque de voir que si peu de couples parlent de ces problèmes. Je me trouve encore à court de mots chaque fois que j’apprends qu’un couple évite de parler de sa vie sexuelle ou de ses préférences sexuelles avant de se marier. Être amoureux n’empêchera pas deux personnes de devenir sexuellement insatisfait sur le long terme, ni ne leur garantira qu’elles sauront résoudre des problèmes comme par magie quand il deviendra évident que leurs pulsions sexuelles sont incompatibles. Les relations sans intimité sexuelle sont un phénomène relativement commun, mais rarement discuté.

Une étude publiée en 2017 dans le British Journal of Medicine et portant sur 11 500 Britanniques, a révélé que 15 % des hommes et 34 % des femmes déclaraient ne pas s’intéresser au sexe. Chez les femmes en particulier, le fait d’être en couple depuis plus d’un an ou de vivre en couple était associé statistiquement à une baisse de l’intérêt sexuel. Ce résultat a été reproduit dans d’autres études. Dans l’ensemble, les données montrent que la durée de la relation prédit négativement le désir sexuel des femmes, tandis que le désir des hommes a tendance à rester relativement stable.

Je recommande que les personnes sexuellement actives qui sortent en couple discutent de leurs attentes concernant la fréquence de leurs relations sexuelles, le type de relations sexuelles qu’elles auront et le fait de s’attendre à ce que leur partenaire soit monogame ou pas. De telles conversations éviteront aux couples beaucoup de confusion et de chagrin d’amour. En tant que personne ayant étudié les paraphilies (préférences sexuelles inhabituelles), je vous suggérerais également de parler des problèmes que vous pourriez avoir. Ces préférences sexuelles ont tendance à rester constantes dans le temps, en particulier chez les hommes.

Bien que discuter des détails techniques de votre vie sexuelle donne probablement l’impression que cela va tuer l’humeur et détruire votre sens de la spontanéité, vous le devez à votre partenaire et à vous-même, surtout si vous envisagez de vous marier. Vous serez surpris de voir à quel point de telles discussions vous permettront d’avoir un sexe meilleur et plus épanouissant — et peut-être même de vous aimer encore plus.

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- Debra W. Soh

Titulaire d’un doctorat en recherche en neuroscience sexuelle de l’Université York et écrit sur la science et la politique du sexe.