Beaucoup d’enfants ne se voient pas comme des victimes de l’inceste frères/sœurs, et beaucoup de familles et de professionnels ne reconnaissent pas ces abus.

Leur histoire a surpris la nation. En février 2011, les jumelles Kellie et Kathie Henderson, âgées de 19 ans, assises sur scène avec Oprah Winfrey, ont raconté leur horrible histoire de dix années d’abus sexuel commis par deux frères et, éventuellement, par leur père. Motivées par le désir d’inspirer d’autres victimes de l’inceste à se manifester et à signaler de tels abus, les Henderson ont révélé les détails souvent choquants de leur expérience, six ans après un voisin à qui ils avaient enfin confié leur délivrance.

Cette histoire d’abus sexuels entre frères et sœurs reflète un problème social beaucoup plus important que celui reconnu par les statistiques officielles, les décideurs et les fournisseurs de services (Finkelhor, 1980). Connu sous le nom d’inceste, l’abus sexuel familial est entouré de secret et de stigmatisation sociale. Caché aux parents, aux communautés, aux écoles et aux voisins, l’inceste est sous-déclaré, sous-reconnu et reste souvent impuni, laissant les enfants victimes souffrir en silence et les survivants, une fois adultes, manifestent une myriade de problèmes psychosociaux (Daie, Witztum et Eleff, 1989).

L’agression sexuelle entre frères et sœurs est la forme d’inceste la moins reconnue, tandis que les abus sexuels commis par des adultes apparentés au sein d’une famille reçoivent le plus d’attention. Pendant ce temps, les victimes de maltraitance entre frères et sœurs restent invisibles, en attente d’être retrouvées et aidées. Les travailleurs sociaux occupent une position privilégiée pour diriger les efforts visant à mettre au jour les blessures de l’inceste frère/sœur et à promouvoir un climat permettant aux victimes de révéler leurs expériences et de recevoir les services appropriés.

La prévalence de l’abus sexuel entre frères et sœurs dans la société américaine n’est pas bien documentée. Les chercheurs estiment que le taux d’inceste entre frères et sœurs pourrait être cinq fois supérieur au taux d’abus sexuels parent/enfant (Finkelhor, 1980). Ces taux sont basés sur l’incidence rapportée et on sait que l’inceste est sous-déclaré. Les agressions sexuelles entre frères et sœurs ont souvent été qualifiées de « jeux d’enfants » et/ou d’aspect normal du développement sexuel. Des recherches plus récentes ont documenté les effets traumatiques, durables et dommageables de l’inceste frère/sœur (Carlson, Maciol et Schneider, 2006 ; Weihe, 1997). Lorsque des actes sexuels sont initiés par un frère ou une sœur sans le consentement de l’autre, l’inceste est, le plus souvent, un problème grave et secret.

De nombreux facteurs convergent pour assurer que, dans de nombreux cas, peut-être même dans la plupart des cas, les agressions sexuelles entre frères et sœurs restent confidentielles et ne sont pas traitées. Souvent, les victimes ne se considèrent pas comme des victimes et les familles, tout comme les professionnels, ne reconnaissent pas la violence. Le secret reste caché, camouflé par le jeu et empêtré dans la dynamique complexe des relations sexuelles abusives entre frères et sœurs. Les comportements incestueux sont trop souvent invisibles dans les familles chaotiques et stressées. De plus, les professionnels qui ne reconnaissent pas les indicateurs et les possibilités d’encourager la divulgation de la victime peuvent négliger la présence d’un tel inceste.

Défaut de reconnaître les abus, peur de la divulgation

Beaucoup d’enfants ne s’identifient pas comme des victimes de l’inceste frère/sœur. Les frères et sœurs plus âgés peuvent profiter de la naïveté sexuelle des frères et sœurs plus jeunes pour les inciter à adopter des comportements incestueux. Les comportements sexuels sont souvent exprimés dans le contexte du jeu et les jeunes victimes sont susceptibles de trouver ces activités agréables.

L’identification d’eux-mêmes en tant que victimes est encore compromise par la dynamique complexe de la relation fraternelle elle-même. Une relation affectueuse « spéciale » de la même génération avec le délinquant peut être accueillie favorablement par un frère ou une sœur plus jeune appartenant à une famille caractérisée comme chaotique, dysfonctionnelle et relativement peu attentive aux besoins de cet enfant.

Conformément aux autres formes d’abus sexuels sur enfants, l’abus présente un aspect évolutif tel que, dans les premiers stades de la relation, la nature sexuelle des comportements est moins apparente, cachée dans des câlins et des jeux spéciaux et une lutte. Il est peu probable qu’une jeune victime naïve reconnaisse ces comportements ostensiblement bénins comme inappropriés.

En règle générale, les comportements progressent, évoluant au fil du temps vers des activités sexuelles de plus en plus explicites, invasives et peut-être même coercitives. Ces comportements sont plus susceptibles d’être vécus négativement ou comme « mauvais » par la victime. Cependant, la participation de la victime aux activités jusqu’alors, la proximité d’âge avec le délinquant et l’absence de frontière générationnelle entre la victime et le délinquant conduisent trop souvent à la confusion de la victime quant à la responsabilité des comportements. Les délinquants intelligents peuvent utiliser ce sentiment de complicité pour amplifier les sentiments de réciprocité et exacerber les sentiments de culpabilité et de honte envers la victime, ce qui réduit le risque de divulgation et permet ainsi de préserver le secret.

Au fur et à mesure que l’agression progresse et que la victime prend conscience de la signification des comportements, elle peut devenir une participante réticente et tenter de résister. Toutefois, le secret est protégé parce que les délinquants ont recours à des stratégies coercitives, telles que des menaces d’exposition et des sanctions subséquentes et/ou des représailles physiques en cas d’exposition, afin de garantir le silence de la victime. Les victimes qui se sentent coupables et honteuses dans le contexte d’une famille qui ne soutient pas leur vie ont peu de chances de se sentir suffisamment en sécurité pour confesser des comportements répréhensibles pour lesquels elles se sentent responsables.

Il a été prouvé que de nombreuses victimes portaient le secret jusqu’à l’âge adulte, demeurant confuses sur les questions de réciprocité et se sentant par conséquent culpabilisées par la culpabilité, la honte et une faible estime de soi (Ballantine, 2012; Carlson et al). Le secret peut être tellement enfoui que les adultes survivants ne parviennent pas à associer les comportements incestueux de leur enfance aux problèmes de la vie courante tels que la dépression, l’anxiété, les mauvaises performances au travail et les difficultés interpersonnelles.

Abus occulté dans les familles chaotiques

Les victimes d’agression sexuelle entre frères et sœurs vivent souvent dans des environnements familiaux dysfonctionnels qui favorisent subtilement les comportements incestueux et ne sont pas propices à la divulgation du secret. L’inceste entre frères et sœurs semble plus susceptible de se produire dans les grandes familles caractérisées par la violence physique et émotionnelle, la discorde conjugale, des tensions sexuelles explicites et implicites et des frontières floues entre les membres de la famille. Les parents absents sur le plan émotionnel et physique peuvent permettre aux frères et sœurs plus âgés d’assumer les rôles parentaux. En bref, ces familles sont chaotiques et ont peu de chances de reconnaître l’importance des comportements entre frères et sœurs. Si des comportements sexuels sont observés, ils risquent d’être minimisés et mal interprétés comme un aspect normal du développement de l’enfance. L’absence de supervision parentale adéquate offre aux auteurs d’infractions une possibilité permanente d’offenser et de protéger le secret, laissant ainsi la victime vulnérable aux abus persistants (Asherman et Safier, 1990 ; Caffaro et Conn-Caffaro, 2005).

Défaut professionnel d’identifier un inceste pour frères et sœurs

Tout en effectuant des évaluations complètes des familles dysfonctionnelles, les professionnels se concentreront probablement sur les aspects les plus saillants de la dynamique familiale, avec un examen superficiel des relations entre frères et sœurs. De même, lorsque des problèmes spécifiques sont identifiés, les professionnels peuvent ne pas considérer l’exploration plus approfondie de la dynamique des relations entre frères et sœurs comme particulièrement pertinente. Parce que les jeunes victimes semblent souvent exemptes de traumatismes ou d’autres preuves d’abus et parce qu’elles risquent de se sentir au moins partiellement complices de ces comportements, les indicateurs d’inceste frère/sœur restent enfouis.

Aujourd’hui, les enseignants et les professionnels de la santé sont mieux formés pour reconnaître les indicateurs d’abus sexuel et gérer les aspects de la dénonciation. Cependant, l’attention se concentre principalement sur les adultes en tant qu’agresseurs moins conscients de la possibilité d’abus de la même génération. Les enseignants ont peut-être davantage l’occasion d’observer la dynamique des frères et sœurs en milieu scolaire, mais à moins d’être sensibilisés à ceux de l’inceste des frères et sœurs, il est peu probable qu’ils discernent des indicateurs susceptibles de révéler le secret.

De la même manière, les professionnels qui travaillent avec des adultes en difficulté oublient souvent que la possibilité de violences sexuelles entre frères et sœurs est un facteur contributif, car les victimes elles-mêmes ne font pas le lien entre leurs problèmes actuels et leur précédente relation de fraternité incestueuse, voire permanente. Il n’est pas rare que les victimes minimisent l’importance des comportements incestueux en tant que partie embarrassante de l’enfance. En conséquence, les professionnels échouent à évaluer les abus sexuels entre frères et sœurs parce que les adultes survivants hésitent à renoncer à cet aspect honteux et apparemment non pertinent de leur enfance. Étant donné que les agressions sexuelles entre frères et sœurs ne sont peut-être pas évidentes pour le client, les professionnels ne sont pas convaincus de son existence dans le cadre de l’expérience du client et ne parviennent donc pas à s’en saisir.

Le rôle du travail social

La nature cachée de l’abus sexuel entre frères et sœurs, associée à l’importance de la divulgation précoce pour obtenir des résultats de traitement efficace, suggère que les travailleurs sociaux occupent une position unique pour répondre à ce grave problème social. Aider les victimes d’inceste frère/sœur à reconnaître et à révéler leurs secrets est la première étape d’un processus de rétablissement. Étant donné que les victimes ont tendance à réduire au silence leurs antécédents de violence, cette étape nécessite souvent une intervention proactive des travailleurs sociaux. La protection du secret contribuant souvent au maintien de l’équilibre individuel et familial, la divulgation peut ne se produire que des années après le début ou la fin de l’abus. Dans la mesure où les travailleurs sociaux interagissent avec des personnes tout au long de leur vie, ils sont bien placés pour aider les victimes à divulguer l’inceste des frères et sœurs à tout âge, ce qui amorce le processus de rétablissement.

Une intervention proactive des travailleurs sociaux pour faciliter la divulgation de l’inceste entre frères et sœurs exige que les travailleurs sociaux reconnaissent que les violences sexuelles entre frères et sœurs constituent un problème social répandu pouvant toucher les populations qu’ils servent. Comme indiqué précédemment, l’inceste entre frères et sœurs est sous-déclaré, rarement discuté et rarement inclus dans les processus d’évaluation officiels. La nature même de l’inceste entre frères et sœurs est peut-être gênante, ce qui pousse certains travailleurs sociaux à l’éviter par inadvertance dans la fourniture de services de routine. Dans ce contexte, il se peut que les abus sexuels entre frères et sœurs ne soient pas pris en compte par les travailleurs sociaux. Une intervention proactive exige que les travailleurs sociaux reconnaissent la possibilité qu’un inceste entre frères et sœurs se produise ou s’est déjà produit dans la vie des clients qu’ils servent.

Une fois que les travailleurs sociaux ont reconnu la possibilité que l’inceste entre frères et sœurs soit un facteur important dans la vie d’un client, les efforts pour promouvoir la divulgation peuvent commencer. Il est clair que ces efforts doivent aller au-delà d’un processus typique d’évaluation questions-réponses. Comme décrit précédemment, les victimes subissent une pression considérable pour garder le secret des abus sexuels entre frères et sœurs et, dans les affaires impliquant de jeunes enfants, la prise de conscience de l’inceste entre frères et sœurs en tant que problème peut ne pas exister. Les adultes survivants de l’inceste frère/sœur peuvent ne pas associer leurs problèmes de violence à leurs problèmes actuels, ce qui rend improbable la révélation de soi. Les efforts de promotion de la divulgation doivent être indirects, positifs et pertinents pour l’âge du client et le cadre dans lequel les services sont fournis.

Si une révélation d’abus sexuel entre frères et sœurs est faite, des réponses coordonnées, opportunes et majeures sont importantes. En cas de divulgation d’un enfant, les rapports adressés aux services de protection de l’enfant doivent être accompagnés de services thérapeutiques. L’implication à la fois de la DPJ (Direction de la protection de la jeunesse) et potentiellement du système de justice pénale peut perturber la famille, amener l’enfant à se blâmer et/ou entraîner le retrait du frère ou de la sœur fautif. Sans services thérapeutiques compétents tout au long des suites de la divulgation, la divulgation peut encore nuire à un enfant. Dans l’idéal, un défenseur des droits des enfants ou un responsable de cas peuvent s’assurer que le processus d’intervention juridique et thérapeutique est coordonné et adapté aux multiples besoins de l’enfant victime. Dans le même temps, les enfants délinquants ont besoin de services spécialisés et d’une assistance par le biais de systèmes juridiques et de systèmes de traitement.

Les divulgations faites par des adultes impliquent rarement le système de justice pénale et se produisent souvent dans le contexte de services thérapeutiques. Les questions de réciprocité, de culpabilité, d’autoculpabilité et de relations familiales complexes doivent être abordées de manière sensible et positive, en tenant compte de la volonté de la victime de résoudre activement les problèmes relationnels avec le délinquant, ses parents et les autres membres de la famille. Un traitement efficace implique généralement la mobilisation des forces des survivants et des réseaux de soutien social. Pour assurer une efficacité maximale, les cliniciens au service des survivants adultes de l’incestes frère et sœur doivent tirer parti du corpus croissant de connaissances et de compétences propres à cette population.

Dernières pensées

Les abus sexuels entre frères et sœurs sont un problème social destructeur insidieusement caractérisé par le secret, la honte et la dissimulation. Alors que l’horrible histoire des Henderson a été largement diffusée, les téléspectateurs ont été informés du problème et des conséquences humaines que cela implique. Sensibiliser davantage le public au problème pour encourager d’autres victimes à révéler leur secret a incité les sœurs Henderson à paraître à la télévision nationale. Elles essayaient d’aider d’autres enfants à éviter les dommages qu’elles avaient subis.

Bien que les jumelles Henderson aient probablement quelque peu sensibilisé l’opinion publique à cette époque, il est également notable que cette sensibilisation ait été de courte durée. La nature même de l’inceste entre frères et sœurs est si odieuse aux yeux du grand public et à de nombreux professionnels qui pourraient jouer un rôle important dans la réalisation de l’objectif consistant à aider les victimes et les survivants qu’ils ne veulent pas en croire l’existence. En intégrant une sensibilisation accrue à l’inceste entre frères et sœurs et des approches d’intervention proactives, les travailleurs sociaux peuvent commencer à lutter contre ce problème social caché. Les victimes peuvent être aidées à révéler leurs secrets plus tôt, ce qui améliorera les résultats du traitement, et les victimes pourront être aidées à résoudre leurs problèmes de santé mentale et de comportement. Les travailleurs sociaux peuvent jouer un rôle déterminant dans la découverte de l’inceste entre frères et sœurs aux niveaux social et individuel. En tant que défenseurs historiques des populations confrontées à des problèmes que la société ignore, les travailleurs sociaux peuvent être les leaders de la population cachée touchée par les abus sexuels entre frères et sœurs.

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– Margaret Ballantine, Ph. D., MSW, LCSW-R, est professeure adjointe de travail social à l’Université d’État de New York (SUNY) à Plattsburgh.

– Lynne Soine, DSW, MSW, LMSW, est professeure agrégée et directrice du département de travail social à SUNY Plattsburgh.

Publié à l’origine dans Social Work Today, Vol. 12 n° 6 p. 18