Dans le best-seller de 1975: Against Our Will, Susan Brownmiller, écrivain féministe, affirmait que «le viol est une affaire de pouvoir, pas de sexe». Depuis lors, il est généralement admis que les violeurs sont des hommes misogynes en quête de domination et de pouvoir sur les femmes, et non des hommes violents en quête de relations sexuelles.

Cependant, l’affirmation audacieuse de Brownmiller pose un problème fondamental. Au cours des 45 années qui ont suivi, aucune recherche empirique significative n’a été menée à l’appui de sa demande. Pourtant, presque tout le monde le répète.

En examinant huit années de données du FBI sur 250 000 viols et autres agressions sexuelles, un facteur est au-dessus des autres: la tranche d'âge des victimes. C’est là que réside la clé pour résoudre le mystère de la motivation du délinquant.

Les sciences sociales ont démontré une forte relation entre l'âge et l'attrait sexuel. Les hommes hétérosexuels sont sexuellement attirés par les jeunes femmes, tandis que les homosexuels sont attirés par les jeunes hommes. La préférence d'âge explique pourquoi les vedettes de cinéma pour adultes, les travailleuses du sexe, les danseuses exotiques et les modèles glamour sont souvent jeunes, et pourquoi leurs revenus diminuent avec l'âge.

L'étude de l'âge des victimes fournit donc une occasion d'examiner la motivation sexuelle. Si les violeurs sont principalement motivés par le désir de pouvoir et de domination, on s’attendrait à ce qu’ils préfèrent les femmes d’âge moyen ayant une carrière. Toutefois, si les violeurs souhaitent avant tout avoir des relations sexuelles, on s’attendrait à ce qu’ils préfèrent les jeunes femmes et les jeunes hommes. Nos recherches montrent que les délinquants attaquent presque toujours les jeunes. Le pourcentage de femmes victimes âgées de plus de 50 ans est proche de zéro. De même, dans les prisons pour hommes, où les femmes sont extrêmement rares, les hommes hétérosexuels ciblent les plus jeunes détenues.

Les discussions les plus récentes sur les agressions sexuelles se sont concentrées sur les étudiants. Cependant, ce sont les lycéens qui courent le plus grand risque d'être agressés sexuellement. Nos analyses des données du FBI révèlent que les personnes de 15 ans sont les plus exposées au risque d’agression sexuelle. Elles sont environ 9 fois plus susceptibles d’être violées que celles âgées de 35 ans. Les femmes se livrent rarement à des agressions sexuelles - elles représentent 3% des agresseurs - mais lorsqu'elles commettent des agressions sexuelles, elles ciblent le plus souvent les jeunes de 15 ans. Une motivation motrice ne peut pas expliquer pourquoi les délinquants et les délinquantes préfèrent les jeunes victimes. Seul un motif sexuel peut faire le travail.

L'agression sexuelle est autant un crime contre les jeunes que contre les femmes. Un homme de 15 ans est plus susceptible d'être victime d'une agression sexuelle qu'une femme de 40 ans. Les jeunes de 15 ans peuvent être plus exposés au risque parce que leur vie sociale les met en contact avec des violeurs potentiels. Mais la différence d'opportunité n'est qu'une explication partielle. Une analyse visant à déterminer si les femmes victimes de vol qualifié sont agressées sexuellement au cours de l'incident suggère que l'attrait sexuel des jeunes est un facteur important. Comme le voleur a déjà établi sa domination sur une victime vulnérable, les effets de l’opportunité et de la vulnérabilité sont supprimés et il ne reste que l’effet de la préférence en matière d’âge du délinquant. Dans de tels cas, les voleurs sont beaucoup plus susceptibles de violer les victimes âgées de 15 à 29 ans - les années où les femmes (et les hommes) ont tendance à être les plus attirants sur le plan sexuel. Seul un motif sexuel peut expliquer cette tendance.

Les délinquants sexuels de tous âges préfèrent les jeunes victimes. Même les délinquants âgés ciblent le plus souvent les jeunes de 15 ans. En outre, les hommes qui commettent des agressions sexuelles ont tendance à être considérablement plus âgés que ceux qui commettent d'autres types de crimes violents. Le taux relativement élevé d'infractions sexuelles chez les hommes âgés est probablement dû au fait qu'ils sont devenus moins attrayants avec l'âge, alors que leur attrait sexuel pour les jeunes n'a pas diminué. Les hommes et les femmes qu'ils trouvent les plus attrayants ne les attirent pas. Certains d’entre eux ont recours à la force pour se frayer un chemin.

La plupart des viols de dattes ont lieu pendant un rapport consensuel lorsqu'un partenaire, généralement l'homme, veut aller plus loin et l'autre non. Au moment de l'agression, les hommes ont une pulsion sexuelle particulièrement forte. Cela ne veut pas dire que les hommes sont vaincus par le désir. Ils peuvent toujours se contrôler, la motivation sexuelle n'est donc pas une excuse. Cependant, l'éveil de toute source augmente le comportement impulsif et joue donc probablement un rôle dans le viol de dattes. La même chose vaut pour les drogues et l'alcool.

La raison pour laquelle la plupart des violeurs ciblent les femmes est qu’un pourcentage plus élevé d’hommes sont hétérosexuels et non qu’ils détestent les femmes. Le taux d'infraction des hommes homosexuels est aussi élevé que celui des hommes hétérosexuels. Les hommes gais sont tout aussi susceptibles d'attaquer les hommes que les hétérosexuels d'attaquer les femmes.

Toute explication d'agression sexuelle doit expliquer pourquoi les hommes homosexuels commettent le crime au moins aussi souvent que les hommes hétérosexuels. Il doit expliquer pourquoi les délinquants, quels que soient leur âge et leur sexe, ciblent majoritairement les jeunes. Plus important encore, il doit être basé sur des preuves scientifiques sociales solides et non sur l'orthodoxie féministe. Les preuves sont substantielles et mènent à une conclusion simple: la plupart des violeurs forcent les victimes à avoir des relations sexuelles parce qu'elles veulent des relations sexuelles.

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Richard Felson est professeur de sociologie et de criminologie à la Penn State University.

Richard Moran est professeur de sociologie au Mount Holyoke College, South Hadley, MA.

Article publié originalement sur Quillette